She walked into dance class with red eyes and thick tears rolling down her face

All I could do was hold her and let her know that she is not in it all by herself. When she calmed down I asked her what was going on and she responded, “There are so many things going on, I am overwhelmed. I don’t know where to begin. But I feel the pain.” We hugged for a second time and I invited her to join the group that was learning the new dance steps. We quickly got lost in the music and put all our efforts into keeping balance and rhythm. We bumped into each other a couple of times, but that just made it even funnier. When I saw that huge smile on her face, I didn’t recognize the girl that had walked into the room crying.

Dance therapy is a creative way to improve physical, emotional, and mental well-being. The research on dance therapy’s health effects is fairly limited. However, the testimonies of our participants tell a powerful story.

Dance is a language we all understand

We have a big group of women in our dance class who do not speak English or Dutch. They might speak a dialect that is only spoken in their specific tribe. This actually seems to add a whole different dimension to our workshop that improves communication in the expressions and movements of both our dance instructors and participants. Our brave participants who were victims of human trafficking have often been in positions where they were not in charge of their bodies. Our aim is to give that control back through movement and choreography.

Every week it is a true delight to laugh and move together with our students. We have even learned traditional dances that are specific to the tribe(s) that our student(s) come from. There are about 37 women who live in the safehouse, many who are far away from home and awaiting their court date. To say that living in a safehouse can be very stressful is an understatement, but somehow the music and movement seems to create an unspoken sisterhood betwixt us all.

Tonight I will sleep well!

The actual physical exertion impacts the overall quality of sleep because hormones that improve the emotional state are released. We always try to follow a set pattern in our dance workshops, but the best part is when we freestyle at the end. All the protective walls are let down and in a safe environment we allow each other to express ourselves. We can definitely say that our dance workshops are the highlight of our week!

Thanks  to the Schiffmachers we did our first cover-up tattoo of a survivor of human trafficking. It’s a beautiful day. Transformation, leaving the past behind!

   

   

In the Second World War, tattoos were used as a method of branding captives in concentration camps. In the times of the Roman Empire, masters branded their slaves. Nowadays, farmers brand their cattle. Branding or tattooing has repeatedly been used as a method of illustrating ownership. However, concerning the branding of humans, this diabolical act not only symbolizes ownership, but is also emblematic of a dehumanization process. It is symbolic for the loss of dignity. It is symbolic for the loss of ownership over one’s own body. It is symbolic of captivity. W

The Branded Free Campaign is an initiative by Stichting Share Network. In collaboration with tattoo artist the Branded Free Campaign gives former victims of human trafficking cover-up tattoos. The three main goals of this campaign are, namely, to restore dignity, raise awareness, and raise more funds for the work of Share Network…More info

De Nationaal Rapporteur Mensenhandel en Seksueel Geweld tegen Kinderen, Corinne Dettmeijer, tijdens een persconferentie in Nieuwspoort. © ANP

MENSENHANDEL

De Nationale Politie en het Openbaar Ministerie geven aanzienlijk minder prioriteit aan de opsporing van mensenhandel. Het aantal potentiële slachtoffers van mensenhandel daalt in rap tempo. Die daling is volgens de Nationaal Rapporteur Mensenhandel en een groep van elf hulporganisaties, waaronder CoMensha, echter zeker geen gevolg van een afname van dit delict.

Hoewel de cijfers over 2016 nog niet definitief zijn, denkt CoMensha dat vorig jaar het aantal meldingen van potentiële slachtoffers – bijvoorbeeld meisjes die gedwongen worden tot betaalde seks – is gedaald tot rond de duizend of zelfs minder.

Dat is het derde jaar op rij dat er sprake is van een daling. In 2014 en 2015 telde CoMensha respectievelijk 1561 en 1321 mogelijke slachtoffers. Die daling van het aantal slachtoffers ging gepaard met een daling van het aantal verdachten. In 2014 stonden bij het OM nog 282 verdachten van mensenhandel ingeschreven, een jaar later waren dat er nog maar 217.

Nationaal Rapporteur Corinne Dettmeijer, met in haar kielzog de elf organisaties die zich het lot van de slachtoffers aantrekken, maken zich grote zorgen over het gebrek aan urgentie bij de opsporing. Vorig jaar kreeg zij van de inmiddels vertrokken minister Ard van der Steur de toezegging dat er extra geld en aandacht zou komen voor de aanpak van mensenhandel.

Speciale verblijfsregeling

Bij de organisaties heerst teleurstelling dat het in de praktijk bij woorden blijft, en dat er geen sprake is van een stijging van het aantal meldingen. Veel capaciteit is bij de opsporing van  mensenhandel weggehaald en volgens de groep van elf terechtgekomen bij terrorismebestrijding en radicalisering.

Voor mogelijke buitenlandse slachtoffers van mensenhandel geldt een speciale verblijfsregeling. Die regeling is echter onvoldoende aantrekkelijk. Mogelijke slachtoffers kiezen daarom voor een asielprocedure, omdat die route kansrijker wordt geacht. Dat betekent in de praktijk dat zij hun asielaanvraag niet ‘belasten’ met het verhaal over mensenhandel, waardoor er ook geen melding komt bij de politie.

De groep van hulporganisaties wil dat er één regeling komt voor slachtoffers van mensenhandel. In januari 2015 is er een speciaal project gestart door de Nationale Politie voor de opsporing van uitbuiting van kinderen uit Oost-Europa. Dat team is inmiddels opgeheven, tot teleurstelling van de elf hulporganisaties.